جمجمه قدیمی‌ترین گربه‌سان بزرگ جهان در تبت کشف شد.

این جمجمه در کوه‌های هیمالیا کشف شده و قدمت آن به حدود شش میلیون سال پیش می‌رسد.

موجود جدید که Panthera blytheae نام دارد، خویشاوند پلنگ برفی گریزپا بوده و دیدگا‌های جدیدی را در خصوص شیرها، یوزپلنگ‌ها و ببرها در اختیار می‌گذارد.

دانشمندان با استفاده از تکنیک magnetostratigraphy قدمت این جمجمه را ۴.۱ تا ۵.۹۵ میلیون سال پیش تخمین زده‌اند.

این تکنیک قدمت فسیل‌ها را بر اساس الگوهای مجزای واژگونگی در میدان مغناطیسی زمین که در لایه‌های صخره‌ای ثبت شده‌، مشخص می‌کند.

این کشف به آسیای مرکزی به عنوان منشا گربه‌سان‌های بزرگ و فلات تبت به عنوان ناحیه‌ای حیاتی برای درک تنوع‌پذیری این حیوان اشاره می‌کند.

دکتر جک تی‌سنگ از موزه تاریخ طبیعی امریکا در نیویورک بر این باور است که "این کشف نشان می‌دهد گربه‌سانان بزرگ دارای منشا تکاملی عمیق‌تر از آنچه پیش‌تر تصور می‌شد‌، هستند."

شواهد دی ان ای نشان می‌دهد گربه‌سان‌های بزرگ که به طور دسته‌جمعی Pantherinae خوانده می‌شوند، از نزدیک‌ترین خویشاوندان تکاملی‌شان به نام Felinae آمده‌اند.

با این حال، قدیمی‌ترین فسیل‌ها از گربه‌سان‌های بزرگ که در دهه ۱۹۷۰ کشف شد، قطعات دندان در تانزانیا هستند که ۳.۶ میلیون سال قدمت دارند.

مطالعه جدید تصورهای پیشین در مورد گربه‌سان‌های بزرگ را به چالش می‌کشد و آ‌ن‌ها را در بافت ژئوجغرافیایی قرار می‌دهد.

این کشف در جایی صورت گرفت که مامن جمعیتی از زیستگاه‌های کنونی گربه‌سان‌های بزرگ است و نشان می‌دهد که این گروه در آسیای مرکزی تکامل یافتند و سپس پخش شدند.

دکتر تی‌سنگ و همسرش دکتر جوان لیو از دانشگاه آلبرتای کانادا و دیگر همکارانشان جمجمه جدید را در سال ۲۰۱۰ و زمانی که در ناحیه مرزی دورافتاده بین پاکستان و چین بودند، کشف کردند.

دکتر لیو دریافت که بیش از صد جوارح و آرواره‌های بزکوهی باید توسط یک رودخانه انباشت شده و در زیر این بخش باید بقایای له‌شده اما کاملی از جمجمه مزبور باشد. جمجمه جدید درست وسط این انباشت به دست آمد.

طی سه سال گذشته محققان از هر دوی داده‌های آناتومی و دی ان ای برای تایید این موضوع استفاده کردند که جمجمه کشف‌شده به نوعی گونه جدید تعلق دارد.

محققان در نظر دارند در آینده برای جست‌وجوی گونه‌های بیشتر به این مکان بازگردند.

جزئیات این دستاورد علمی در Proceedings of the Royal Society B منتشر شده است.